LA HISTORIA DE FRED SMITH Y FEDEX

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LA GENTE, EL SERVICIO, EL BENEFICIO (LAS TRES P)

Premios: Premio de Liderazgo de Peter F. Drucker Estratégico, 1997;  “CEO del Año”  2004 por la revista Chief Executive.

■ En 1971 Frederick Wallace (Fred) Smith tuvo una idea revolucionaria: la entrega de paquetes de forma fiable durante la noche. Con la creación de Federal Express Corporation, Smith no sólo ofreció una alternativa a los servicios más tradicionales y más lentos de entrega, también creó una industria que ha cambiado casi por sí sola la manera de hacer negocios. En el proceso, la compañía de Smith se convirtió en la primera empresa estadounidense en ganar $ 10 mil millones en ganancias. En 2004, Fedex entregaba a 210 países utilizando más de seiscientos aviones, 46.000 vehículos y 141.000 empleados. Pero Federal Express y Smith no buscaban sólo proporcionar entregas rápidas y fiables a los clientes en todo el mundo. En la raíz del éxito de la compañía se hallaba la filosofía verdadera de Smith: la gente, el servicio, el beneficio (PSP). Para ello, Smith trabajó duro para ser accesible a sus empleados y clientes con un estilo de gestión que combina la visión, la asunción de riesgos, un sentido de comunidad, y un enfoque inflexible.

fred smith

AP / Wide World Photos

Primeros años de vida

Smith nació en Marks, Mississippi, el 11 de agosto de 1944. Fue el menor de dos hijos. Su padre fue un empresario y hombre de negocios que estableció las Dixie Greyhound Bus Lines, más tarde una parte de Greyhound Bus Lines. Para complementar aún más la fortuna de la familia, Smith padre y su hijo mayor establecieron la cadena Toddle House Restaurant, que ofrece cocina de estilo del sur en ubicaciones distribuidas por todo Estados Unidos. En 1948, cuando Smith tenía sólo cuatro años, su padre murió. Afortunadamente para la familia, había hecho lo suficiente para asegurar a su familia. Sin embargo, pasaría un largo tiempo antes de que los niños vieran nada del dinero de su padre. Preocupado por que sus hijos dilapidaran su fortuna y malgastaran sus vidas y sus talentos, Smith padre había colocado su dinero en un fondo fiduciario liberado para sus hijos en sus 21 cumpleaños.

Desde su primera infancia, Smith tuvo que enfrentarse a un defecto de nacimiento conocido como enfermedad de Calve Perthes, una peculiar forma de artritis de las caderas, causada por una pérdida temporal del riego sanguíneo a la cadera. La dolencia fue tal que Smith pasó gran parte de sus primeros años con muletas y con apoyos para estabilizar las cuencas de sus articulaciones de la cadera. Sin embargo, para cuando cumplió 10 años, Smith había superado la enfermedad. Asistió a la Universidad de Memphis Prep, donde participó en pruebas de atletismo y era un excelente estudiante. También desarrolló un gran interés por la guerra civil americana. Pero la verdadera pasión de Smith fue volar; a la edad de 15 años aprendía mientras operaba un avión fumigador. Con el tiempo llegó a ser conocido como un piloto aficionado experto. Su Visión para los negocios comenzó temprano; en la escuela secundaria, él y un grupo de amigos fundó la discográfica Ardent, un pequeño estudio de grabación que más tarde pasó a convertirse en una compañía legal. En 1962 Smith dejó Memphis para asistir a la Universidad de Yale.

El camino a Fedex

Llegó a Yale para estudiar economía y ciencia política, pero, se encontró más atraído por las actividades sociales del campus, que afectaron su rendimiento escolar. Sin embargo, un incidente en su tercer año de secundaria le proporcionó el germen de una idea que más tarde llevó a Smith hacia el éxito. Para una clase de economía, escribió un trabajo final esbozando la idea sobre una empresa que garantizara la entrega al día siguiente de bienes sensibles, como piezas de recambio y suministros médicos, a las principales ciudades de Estados Unidos. El profesor no estaba impresionado y dio a Smith una calificación de C por su trabajo. Pero Smith no desechó la idea y sería unos años más tarde cuando tendría la oportunidad de implementarla.

En 1966 Smith se graduó con una licenciatura en economía y enseguida se alistó en el Cuerpo de Marines de Estados Unidos. Como segundo teniente, Smith fue enviado al extranjero para luchar en el sudeste de Asia durante la guerra de Vietnam. Haría dos tours en Vietnam, la inscripción en la escuela de vuelo y, finalmente, volar más de doscientas misiones de apoyo en tierra. En julio de 1969 Smith fue dado de alta con el rango de capitán con numerosos honores, incluyendo una Estrella de Plata, una Estrella de Bronce y dos Corazones Púrpura. En agosto, Smith se casó con Linda Negro Grisham. Sin embargo, el matrimonio no duraría, y la pareja se divorció en 1977.

Al regresar a los Estados Unidos en 1970, Smith retomó la idea que había escrito sobre su papel en la economía. La necesidad de crear algo también fue fraguando en su estancia en Vietnam. Como más tarde dijo a un entrevistador, “Estaba tan harto de la destrucción y volar cosas… que volví decidido a hacer algo más constructivo” (Current Biography Anuario 2000). Para poner su incipiente negocio en marcha, Smith comenzó con la compra de la participación mayoritaria en Ark Ventas de Aviación, una empresa de mantenimiento de aeronaves. En 1971 Smith se había expandido, convirtiendo la empresa en el centro de atención de mantenimiento de los aviones a una empresa que compraba y vendía jets corporativos usados. Pero a pesar del éxito de la publicación de más de $ 9 millones de dólares en ingresos y beneficios de la compañía no fueron suficientes para él.

Una Idea radical

Para ese momento Smith había ideado una estrategia bien pensada para poner en práctica su idea al tiempo que utilizaba la mayor parte de sus recursos. Originalmente quería hacer trabajos para el Sistema de la Reserva Federal, el transporte, la clasificación, y redirección. Su plan de negocios era una flota de aviones que recogía los paquetes para la entrega. Los aviones y la carga volarían por la noche, cuando el tráfico aéreo era mínimo; los paquetes caerían en un lugar o un hub central, donde serían ordenados. A partir de ahí las parcelas, utilizando tanto por tierra y aire, se pueden enrutar a sus destinos en un período de 24 horas. Smith eligió Memphis como base debido a su céntrica ubicación, clima moderado, y los recursos de mano de obra. Smith también quería que la compañía fuera la dueña de sus propios aviones con el fin de eludir las regulaciones federales de envío.

A pesar de las propuestas, muchas instituciones financieras no estaban convencidas de que sus ideas pudieran llevarse a cabo. El sistema de suministro era sencillo y práctico. Sin embargo, había muchos problemas para superar y que funcionara. Financieramente, el negocio requiere una enorme cantidad de dinero para aviones, pilotos, y los seguros. Smith también tenía que diseñar un sistema de transporte que no sólo podría vincular las dos partes del país, sino también asegurarse de que los paquetes que van y vienen podrían ser entregados dentro del plazo prometido de 24 horas, algo que nunca se había intentado antes.

Aunque Smith no pudo convencer a la Reserva Federal de que su plan funcionaría, decidió gastar dinero en una intensa campaña publicitaria para convencer a cualquier persona que pudiera estar interesado en tal empresa. Smith también se dio cuenta que al utilizar el aire y el transporte terrestre, las entregas de paquetes no tenían que tomar la ruta más directa, siempre y cuando llegaran a sus destinos en 24 horas. Con el tiempo se estableció una red de ciudades interconectadas que proporcionaría el servicio de Federal Express. Por último, el 18 de junio de 1971, Smith, a la edad de 27 años, creó la Federal Express Corporation. Sus fondos iniciales consistieron en 91 millones dólares de capital de riesgo, además de su propia herencia de $ 4 millones. En 1973 Smith estaba dispuesto; Federal Express, con una flota de 14 aviones y varias furgonetas, comenzó a ofrecer el servicio a 25 ciudades. En una entrevista de 1979, dijo: “Éramos demasiado ignorante para saber que no íbamos a ser capaces de hacer ciertas cosas” (New York Times, 7 de enero de 1979).

Los dos primeros años de Federal Express fueron sombríos. De hecho, en su primera noche, la empresa en ciernes sólo envió 186 paquetes en sus jets Falcon a 22 ciudades. Dentro de los tres primeros meses de funcionamiento, la empresa había perdido casi un tercio del dinero en efectivo utilizado para su puesta en marcha. No era raro que los conductores de Federal Express aportaran dinero de sus propios bolsillos para pagar la gasolina. La compañía también perdió dinero debido a los altos costos de la publicidad (Smith consideraba la publicidad esencial para la supervivencia de su empresa) y, debido al aumento de combustible de las aeronaves y de los precios de la gasolina resultante del embargo de petróleo árabe de 1973, las hermanas de Smith presentaron una demanda en contra de su hermano por apropiación indebida de su dinero de los fondos fiduciarios. Estos y otros factores, como las restricciones de la aviación federal y altercados con la International Brotherhood of Teamsters, causaron a Fedex la pérdida de 29 millones de dólares en sus dos primeros años de funcionamiento. Sin embargo, para 1976 la empresa había comenzado a obtener beneficios ya que había comenzado la entrega de todo tipo de mercancías e incluso realizaba envíos sensibles como sangre y órganos. A pesar de la competencia de UPS y otras compañías de entrega, la base de clientes de Federal Express fue creciendo también; además de contar con varios negocios entre sus clientes, Federal Express también se encargaba de las entregas para el gobierno federal. Para 1978 la empresa había demostrado ser financieramente lo suficientemente estable como para comenzar a vender acciones en la Bolsa de Valores de Nueva York. En 1984 Federal Express alcanzó un hito no sólo para sí mismo, sino también para las empresas estadounidenses, cuando superó los US $ 1 mil millones en ingresos.

No contento con supervisar su red de distribución en crecimiento, Smith impulsó nuevas ideas para mantener la posición de Federal Express como la empresa de mayor crecimiento y el servicio de entrega más rápida. A tal fin, las décadas de los años 1980 y 1990 se caracterizaron por la adaptación y experimentación. En 1984, para ayudar a los clientes en el envío de documentos en cualquier lugar en los Estados Unidos dentro de un corto período de tiempo, Smith creó ZapMail, un sistema basado en satélites de estaciones enlazadas que garantiza la entrega de los documentos por fax y mensajería en un plazo de dos horas. Desafortunadamente ZapMail nunca prendió con los clientes, y para el final de la década, las máquinas de fax eran cada vez más común en los negocios. Por último, en 1989 Smith cerró ZapMail, pero no antes de que hubiera terminado costando a la compañía más de 300 millones. Federal Express también siguió sufriendo graves pérdidas financieras, en parte debido a la creciente competencia de UPS. Para combatir el problema, Smith se volvió más agresivo en el trato con la competencia. En 1988 Federal Express compró el vehículo pesado internacional de Los Angeles, Tigres Voladores de 880.000.000 dólares, convirtiéndose así en la mayor aerolínea exclusivamente de carga en el mundo. Ahora Smith tenía su propia red de rutas de distribución en el extranjero y ya no tenía que depender de contratistas externos para realizar sus entregas extranjeras. También negoció la compra de varias empresas de transporte. Sin embargo, la entrada de Smith en los mercados extranjeros sufrió muchas complicaciones. A pesar de que el tráfico internacional de la compañía había crecido hasta trabajar con más de 560 aviones, el conjunto de Europa tardó en desarrollarse como un mercado expresa.

En 1994 la empresa cambió su nombre por el de FedEx. Ese mismo año Smith, entendiendo la importancia de Internet y tratando de recuperarse de las pérdidas en su división internacional, introdujo interNetShip, un servicio que permitía a los clientes  coordinar sus entregas nacionales a través de programas informáticos de Internet. También desarrolló BusinessLink, un servicio de marketing que proporciona a las empresas un catálogo en línea de sus productos directamente vinculado a FedEx. A pesar de los reveses financieros, la empresa siguió creciendo. Para 1997 FedEx emplea a 120.000 empleados en todo el mundo; entrega un promedio de 2,5 millones de paquetes al día en 211 países y territorios a través de uno de sus 37.000 camiones; y  Smith era una de las cuatrocientas personas más ricas del mundo. En 1998 formó la compañía FedEx FDX, que sirvió como un holding que supervisó las operaciones nacionales e internacionales de la organización.

Una visión de futuro

A pesar de la competencia y de reveses financieros intensos, Smith seguía perseverando en su proyecto. Su éxito llegó en parte debido a su capacidad para entender las necesidades cambiantes del negocio, la importancia de Internet, el comercio liberalizado, y las prácticas empresariales cambiantes. Smith vio las posibilidades con Internet y el creciente potencial del comercio electrónico para la industria del transporte marítimo. Hacia el final de la década de 1990 aprovechó la compañía para sacar beneficios del comercio electrónico mediante el fomento de alianzas con empresas basados ​​en internet como Sun Data, la cual a través de sus ventas por Internet aumenta la base de clientes de FedEx. En discursos y entrevistas Smith también reconoció que la forma de hacer negocios cambia rápidamente a lo largo del siglo XX. Con el aumento de la disponibilidad de envío expreso, Smith previó una tendencia en la que las empresas reducirían su inventario a medida que se hicieron más dependientes de los envíos de entrega rápida. Smith siguió aumentando su control sobre el mercado de entrega urgente. En 2003 adquirió FedEx Kinko, una gran cadena de tiendas de oficina y de impresión, por $ 2,4 mil millones. Con la compra de la compañía, en 1200 sedes de Kinko de todo el mundo ofrecen servicios de envío de FedEx.

Para 1999 FedEx estaba enviando tres millones de paquetes cada día, con ventas anuales por un total de $ 16, 700,000,000. En el año 2000 la empresa cambió de nombre una vez más a FedEx Corporation. Sin embargo, de nuevo la empresa se tambaleó. En la racionalización de las operaciones de la compañía, Smith decidió dejar varias divisiones de FedEx con mayor independencia. En abril del 2000 se descubrió que un número de conductores y mensajeros de FedEx había estado utilizando vehículos de la empresa para entregar más de 120 toneladas de marihuana en un sistema de administración que iba y venía entre la costa este y la costa oeste.

Una cultura de empresa

Sin duda uno de los éxitos más rotundos de Smith fue la creación de una cultura corporativa que inspira una intensa lealtad a la empresa y su fundador. Smith operaba su empresa en una premisa básica que él llamó PSP: la gente, el servicio, el beneficio. La idea era que los tres conceptos trabajan en un círculo, cada uno con el apoyo de los demás.

Desde los primeros inicios de la compañía, se esforzó en cumplir con sus trabajadores, incluso cuando los tiempos eran difíciles. Incluso cuando el dinero era escaso, Smith se aseguró de que sus empleados tuvieran cobertura médica. Un empleo en FedEx seguía siendo uno de los más buscados en el área de Memphis, en parte debido a los salarios generosos, horas extras, y beneficios que la empresa ofrecía a sus empleados.

Smith valoraba mucho a sus trabajadores. Por ejemplo, durante la década de 1990, cuando los trabajadores de UPS se declararon en huelga, miles de empleados de FedEx trabajaron muchas horas para procesar los 800.000 paquetes adicionales que inundaron centros de FedEx. Smith premió a sus empleados con bonos especiales, y contratando anuncios de periódico a página completa para darles las gracias por su arduo trabajo.

Para todos, Smith era un jefe que trabajaba duro y era accesible a sus empleados. Era conocido por visitar la sede de Memphis cada tarde, saludando a muchos de los empleados por su nombre. También ofreció una invitación permanente a cualquier empleado con 10 años de servicio para llegar a Memphis para el desayuno con el jefe. Aunque gregario por naturaleza, Smith tendió a mantenerse fuera de la luz de neón; cuando era necesario, sin embargo, él demostró que era capaz de análisis apasionados y reflexivos sobre el estado de los negocios en Estados Unidos y el mundo. Como un verdadero creyente en el advenimiento de la economía global, Smith vio el futuro con la creación de Federal Express; y su toma de riesgos estableció un estándar por el cual otras empresas a menudo se ven obligadas a medirse. Sin temor a las nuevas tecnologías, Smith las vio como un reto que hay que dominar, implementar y utilizar para mejorar la comunidad mundial.

Enciclopedia de los negocios.

CEO en Siemens PPAL, España (empresa independiente dedicada a Soluciones Logísticas para Postal, Paquetería y Aeropuertos); Presidenta de EJE&CON “Asociación Española de Ejecutivas y Consejeras” y Miembro del Consejo de Administración de la organización internacional EFQM (Fundación ubicada en Bruselas con la finalidad de impulsar la Excelencia y Competitividad de las organizaciones y compañías europeas). Comencé mi carrera profesional en el año 97 en el Área de Calidad de Airtel.

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